Cinq mythes à propos de bitcoin
Non, la monnaie n’est pas hors de portée de la loi, et elle ne remplacera pas l’argent comptant.

Ce mois-ci, bitcoin, la monnaie numérique lancée par Satoshi Nakamoto en 2009, a atteint un prix record de 17 428,42 $ la pièce. Il a obtenu son propre marché à terme dans une maison de courtage traditionnelle, et il a même gagné une blague dans un sketch “Saturday Night Live” récent. Peut-être à cause de sa conception technique compliquée, de sa communauté zélée d’avocats et de sa mystérieuse histoire de fondation (son créateur était inconnu depuis des années), une variété de mythes très répandus sur le bitcoin ont persisté. En voici cinq.

MYTH NO. 1
L’approvisionnement en bitcoin est limité.
Bitcoin a été décrit, selon le titre d’un livre, comme “or numérique”, parce qu’il est supposé impossible de créer plus que les 21 millions d’unités déjà prévues pour la circulation. La semaine dernière, Goldman Sachs a publié un rapport de recherche indiquant que “le bitcoin a un approvisionnement total mathématiquement certain”. Les insectes dorés d’aujourd’hui, comme Ron Paul, aiment l’idée qu’aucun gouvernement ne peut avilir le bitcoin en augmentant l’offre.

Cependant, il n’y a aucune garantie que l’approvisionnement en bitcoin ne changera pas. La conception originale de la monnaie exige que les 21 millions d’unités soient créées lentement au cours des quelque 100 prochaines années. Mais le protocole peut être modifié par consensus de la communauté – une majorité des participants au réseau bitcoin – comme cela s’est déjà produit à plusieurs reprises, comme par exemple une mise à jour qui a aidé les utilisateurs à préciser les conditions de paiement. Jusqu’à présent, la communauté bitcoin a farouchement défendu l’offre finie planifiée et est notoirement change-averse. Mais c’est la politique parmi les utilisateurs, et non les mathématiques, qui maintient les choses de cette façon pour l’instant.

Ces politiques peuvent changer si les adhérents de bitcoin en viennent à être d’accord avec les économistes du courant dominant, qui disent que la monnaie frappera une spirale déflationniste à mesure que le bitcoin se perd accidentellement au fil du temps et que l’offre diminue. Les informaticiens craignent également que le protocole devienne instable car les récompenses inflationnistes pour les mineurs de bitcoin (qui sécurisent le système à l’aide d’une puissance de calcul énorme) sont progressivement supprimées au profit de frais de transaction. Pour ces raisons, certaines cryptocurrences plus récentes ont évité les plans d’approvisionnement de bitcoin. Au lieu de cela, ils suivent une version numérique de la proposition de Milton Friedman pour une inflation basse mais constante.

MYTH NO. 2
Les utilisateurs de Bitcoin sont anonymes.
Nakamoto, le fondateur de bitcoin, a affirmé que la monnaie offre une protection de la vie privée, puisque les transactions ne sont pas répertoriées sous des identités du monde réel. La chaîne de blocs de Bitcoin, le registre public permanent des transactions, utilise des pseudonymes cryptographiques. Les utilisateurs peuvent créer autant de pseudonymes gratuits qu’ils le souhaitent, et la plupart des logiciels bitcoin génèrent un pseudonyme unique pour chaque transaction. WikiLeaks encourage les donateurs à utiliser bitcoin parce qu’il est “anonyme” et “ne peut pas être facilement retrouvé jusqu’à vous”. L’économiste de Harvard, Kenneth Rogoff, a même suggéré que les gouvernements finissent par s’opposer aux cryptocurrences en raison de leurs caractéristiques d’anonymat.

Mais la grande majorité des utilisateurs de bitcoin n’ont pas beaucoup plus d’intimité qu’avec les virements bancaires traditionnels, et ils obtiennent probablement beaucoup moins qu’en payant en espèces. C’est parce qu’il est possible de lier les pseudonymes d’un utilisateur en étudiant les modèles dans la chaîne de blocs. Plusieurs cabinets d’analyse de la chaîne de blocs offrent déjà leurs services aux organismes d’application de la loi. De plus, la plupart des utilisateurs laissent une trace écrite lorsqu’ils achètent ou vendent de la monnaie bitcoin en échange de dollars ou d’autres devises, car des services d’échange réputés enregistrent les identités pour se conformer aux lois sur la ” connaissance du client “. Les utilisateurs les plus avertis sur le plan technique peuvent encore cacher leur identité grâce à des protocoles de mélange de pièces, dans lesquels les utilisateurs échangent des pièces les uns avec les autres pour mélanger les modèles de propriété, mais ceux-ci restent difficiles et peu utilisés. Certains concurrents bitcoin offrent une vie privée intégrée plus forte, mais ces devises sont beaucoup moins populaires.

MYTH NO. 3
Bitcoin est hors de portée de la loi.
Dans les premiers temps de bitcoin, c’était la monnaie de choix pour un marché clandestin de plusieurs millions de dollars appelé la Route de la Soie, ce qui a incité les critiques, du directeur général de JPMorgan Chase au régulateur du marché financier français, en passant par le prix Nobel Joseph Stiglitz, à affirmer que bitcoin est un refuge pour ceux qui cherchent à échapper à la loi. Et même les partisans de bitcoin disent parfois, comme le dit une analyse, que la technologie est “un pas en avant des lois anticoncurrentielles et des juridictions inamicales”.

Pas vraiment. Les nouvelles technologies exigent toujours des interprétations actualisées des lois et de la jurisprudence existantes – dans ce cas, rédigées à l’origine pour d’autres parties du secteur financier – et ce processus graduel est en bonne voie pour bitcoin. Ses échanges sont déjà réglementés par des lois spécifiques dans certains États, comme New York, et par des règles sur les services de transfert de fonds ailleurs. Toutes les bourses de bitcoin classiques tentent au moins de se conformer aux lois sur la “connaissance du client” afin de prévenir le blanchiment d’argent. L’IRS considère bitcoin comme un bien imposable. La Securities and Exchange Commission a récemment commencé à sévir contre les offres initiales de pièces de monnaie, un nouveau type de mécanisme de collecte de fonds fondé sur une chaîne de blocs, en vertu de son pouvoir actuel de réglementer les valeurs mobilières.

Le marché de la Route de la soie a été fermé et les autorités ont réussi à mettre fin à de nombreux efforts de suivi. Et de nombreux autres pays, en particulier la Chine, ont pris des mesures énergiques pour réglementer ou interdire certains types d’activités de cryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocryphryptocryptocryptocryptocryptocryptocryptocry.

MYTH NO. 4
Le bitcoin gaspille de l’énergie.
L’extraction de bitcoin est un processus à forte consommation d’énergie. N’importe qui peut devenir mineur, mais il ou elle a besoin de puces matérielles spéciales travaillant constamment pour résoudre les puzzles cryptographiques qui créent de nouveaux blocs dans le grand livre bitcoin (en échange des droits sur le bitcoin nouvellement créé). En raison de sa nature décentralisée, personne ne connaît la quantité exacte d’électricité que ce processus consomme, mais il est probable qu’à un moment donné plusieurs gigawatts, ce qui équivaut à peu près à la production d’une centrale électrique massive comme le barrage Hoover. Pas étonnant que les observateurs aient déploré l’impact environnemental de bitcoin, avec des rapports indiquant que les transactions individuelles consomment autant d’énergie qu’une maison en une semaine ou, plus hyperboliquement, que le bitcoin consommera toute l’électricité du monde d’ici quelques années.

Mais comparez les frais généraux pour différentes devises. Les banques paient les gardiens de sécurité (parmi beaucoup d’autres dépenses de sécurité), qui se contentent souvent de surveiller les clients. Nous ne considérons pas cela comme du gaspillage, car sans gardes, le vol pourrait miner tout le système. Il en va de même pour la puissance brute utilisée par les mineurs de bitcoin. Nous ne savons pas encore comment sécuriser un grand livre décentralisé comme la chaîne de blocs de bitcoin sans le mécanisme énergivore.

Il y a un débat scientifique ouvert sur le niveau de dépense énergétique, dicté par les revenus gagnés par les mineurs de bitcoin, qui est nécessaire pour sécuriser le système. Si la recherche sur les méthodes moins énergivores aboutit, le bitcoin peut changer – ou être remplacé par un concurrent plus écologique. D’ici là, il s’agit d’un coût essentiel pour la monnaie.

MYTH NO. 5
Bitcoin remplacera les cartes de crédit et/ou l’argent comptant.
De nombreux partisans utopiques du bitcoin, comme Kim Dotcom, créateur du site de partage de fichiers Megaupload, prédisent que le bitcoin dépassera les autres systèmes de paiement. “Dans cinq ans, si vous essayez d’utiliser la monnaie fiduciaire, ils se moqueront de vous “, dit Tim Draper, un investisseur majeur de la Silicon Valley.

Mais bitcoin n’a pas encore plusieurs propriétés clés nécessaires à un mécanisme de paiement universel. Tout d’abord, la conception actuelle limite le système à quelques transactions par seconde, ce qui est loin des dizaines de milliers que les réseaux de cartes de crédit peuvent gérer, ni des dizaines de milliers d’autres en espèces chaque seconde. La communauté a travaillé pendant des années sur divers plans pour améliorer la capacité de bitcoin, mais il n’y a pas d’accord sur la voie à suivre.

Deuxièmement, les transactions par bitcoin, autrefois gratuites, sont de plus en plus coûteuses, les frais s’élevant maintenant en moyenne à 20 $ et pouvant atteindre 400 $, selon la demande. Les développeurs s’efforcent d’améliorer les capacités, mais pour l’instant, la tendance va dans la mauvaise direction.

Enfin, les transactions bitcoin ne prennent pas effet immédiatement en raison des limites de la chaîne de blocage. Les nouvelles transactions ne sont ajoutées que toutes les 10 minutes, en moyenne, et lorsque les utilisateurs désirent plus de sécurité, ils peuvent prendre plus d’une heure. Même avec les améliorations prévues, il n’est pas clair si la technologie peut un jour devenir un système de paiement universel. Bitcoin ressemble plus à une réserve de valeur, semblable à de l’or ou à des billets du Trésor, qu’à un appel d’offres quotidien.